衛星產業的回顧與展望

回顧今年的衛星產業,有時彷彿是前景瑰麗的明星產業,但有時卻成了虧損連連的無底洞。

通訊業在一九九九年中,表現最搶眼、和最失敗的例子都在衛星產業。令投資人和企業主管在看好衛星產業前景之際,心中不免抱持著許多疑慮。原本計劃在未來幾年陸續推出的衛星電話與數據傳輸服務,在衛星產業今年這麼懸殊的表現影響下,前景似乎也籠罩在一片迷霧之中。

拜新的立法之賜,衛星電視服務供應商(例如今年主攻消費市場的DirecTV以及EchoStar通訊)得以傳輸當地的電視頻道內容,令這些公司的人氣大幅受到提昇。

分析師曾指出,直接播放衛星(DBS)產業今年將出現創紀錄的亮麗表現,可望增加大約250萬名新的客戶—打破以往歷年來的紀錄﹔

除了Qualcomm以外,EchoStar在華爾街股市強勁的表現幾乎無人可比﹔今年至今股價已經翻升了將近七倍之多。

此外,全球最大的網路服務提供商(ISP)—美國線上(AOL),於六月間投資Hughes Electronics十五億美元的資金。專家認為此舉實現了衛星產業走入市場的理想。

相反的,衛星行動電話業者(諸如Iridium與ICO全球通訊)卻過了慘澹的一年﹔由於產品體積過大,服務過於昂貴、以及需求低迷等因素﹔公司股價重挫,總裁辭職,到最後還落得申請破產保護的命運。

衛星發射計劃數度失敗以及技術面臨難題,令衛星行動電話業的處境更加艱難。業界領袖表示最近幾年訂單不斷的好景不再,衛星製造產業已陷入低潮。

「衛星產業今年的表現相當懸殊」 美國商業衛星聯盟執行長墨瑞(Clayton Mowry)指出,「直接對家庭提供服務的衛星電視業非常成功,不但客戶成長之快前所未見,分析師的評價也很高」。

「不過問題出在衛星行動電話業﹔Iridium與ICO全球通訊的宣告破產,令整體衛星產業受到打擊」。

然而,儘管一九九九年各業者的表現如此懸殊,許多公司仍然信心滿滿的邁入公元兩千年﹔計劃以衛星科技發展高速網路撥接、行動電話服務、以及汽車數位音響。

衛星產業新的生力軍包括Globalstar電訊(這家衛星行動電話服務提供廠商最近幾年才剛涉入商業服務的領域)、以及數家數據傳輸服務的廠商﹔例如計劃利用衛星傳輸網路內容的Teledesic、SkyBridge以及Spaceway。

除此之外,諸如SkyCache、iBeam Broadcasting、以及Edgix等公司也都是利用衛星傳輸網路和媒體內容的業者。

許多企業投資了上億的資金到和衛星科技相關的新興公司中,希望能夠對大型企業或是大眾提供服務﹔但有些分析師卻指衛星科技唯有應用在適合的市場才能獲致最大的效益﹔令他們不免對這些投資案心懷疑慮。

多家公司正忙著部署、設計以衛星傳輸數據的服務之際,許多分析師卻不看好衛星數據傳輸服務的前景,認為日益普及的數位用戶迴路(DSL)、寬頻網路、以及其它架設在陸地的傳輸服務,都會分散消費者的選擇,並對網路傳輸服務業者造成打擊。

「已開發國家的地面傳輸系統都架設得很完善,因此衛星數據傳輸服務在這些國家的發展空間可能有限」Giga資訊集團全球電訊服務部門的主管皮爾斯(Lisa Pierce)表示,「不過,對於未開發國家,或是經常旅行出差的人士而言,衛星傳輸服務將是不錯的選擇」。

其他分析師也同意這樣的看法。

市場研究公司Jupiter通訊的主管指出,「Teledesics以及SkyBridges在美國市場將面臨強烈的競爭,因為等到他們進入市場後,提供地面傳輸服務的業者已經發展得很有規模」。

未來十年間,分析師認為衛星產業將面臨許多困難亟需克服。

「儘管衛星產業今年表現大致還算成功,但數位迴路業即將形成挑戰」市場研究公司Yankee集團的衛星產業分析師萊特曼(Bruce Leichtman)指出,「衛星業者也必須在管理策略上下功夫,必須要有留住客戶的本事」。

而且,除非衛星電話服務業者的營運成本能夠下降,或是業者提昇對市場的敏銳度﹔否則分析師對其長期發展前景依然充滿了疑慮。

衛星服務產業的市場極具潛力。據Dataquest的估計,在2003年之前將有超過一千萬的人口使用衛星電話﹔但其崎嶇的發展歷程,卻令分析師猜不透這在下個世紀究竟是瑰麗的明星產業、還是吸金的票房毒藥。

然而,許多分析師仍對其它的衛星產業極具信心﹔尤其是計劃在2000年底至2001年間推出的新款衛星汽車音響系統。