太陽系外 首度發現小體積行星

本報系專用紐約時報卅日電

科學家首次發現,太陽系以外有一些體積和土星差不多的行星,在環繞類似太陽的星體的軌道上運行,此一發現使人類發現和地球差不多大小行星的機會大增。

美國科學家利用地球上最巨型的望遠鏡以及改良的搜尋技術,發現在距離地球一百多光年以外,有兩顆環繞不同恆星運行的行星,這兩顆行星的軌道和兩顆星體非常接近,因此溫度極高,不太可能有生命和水。

在此之前,科學家在太陽系以外發現了約卅顆行星,這些行星的體積和太陽系最大的行星木星差不多或更大。科學家質疑,這些是真正的行星嗎?

自從科學家發現了有如土星大小,甚至比土星還小的行星後,他們才比較放心。他們現在猜想,過一段時間後,加上技術不斷進步,他們真的有可能在別的星系中找到和地球一樣大小的其他世界。

華盛頓卡內基研究所的巴特勒博士廿九日在美國航空暨太空總署的記者會上說:「這顯示,太空中有很多體積較小的行星。」巴特勒是發現土星級行星的科學家之一。

科羅拉多州太空科學研究所的哈姆爾博士預測,科學家可望在一兩年內發現有如天王星大小的行星。在太陽系中,木星的質量是地球的三百一十七倍,土星是地球的九十五倍,海王星是十七倍,天王星是十四倍。

尋找太陽系以外行星的工作五年前才起步,巴特勒博士和柏克萊加州大學的馬西博士是迄今在這方面最成功的科學家。他們最近在夏威夷利用最新改良的光譜儀進行觀測。

他們發現在距離地球一百零九光年的麒麟座中,有一顆質量至少相當於土星八成的行星環繞 HD46375 號恆星運行,這顆行星距離 HD46375號恆星只有六百萬公里,公轉一周只花三天時間。換言之,這顆行星的一年只有三天。

由於這顆行星離所環繞運行的恆星很近,所以平均溫度高達攝氏一千一百卅二度。

另一顆行星則在距離地球一百一十七光年的鯨魚座環繞 HD16141 號恆星運行,這顆行星的質量估計約是土星的七成。

天文學家無法用肉眼看到這兩顆行星,他們只是根據兩顆恆星的幌動計算出他們承受的行星重力牽引,然後計算出環繞他們運行的行星的最低質量、軌道形狀,以及公轉一周所需的時間。

  【2000/03/31/聯合報 】